Leila Janah, emprendedora que contrató a los pobres, muere a los 37

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FUENTE: THE NEW YORK TIMES

Hija de inmigrantes indios, creó trabajos digitales que pagan un salario digno a miles de personas en África e India, creyendo que el intelecto de los pobres era “el mayor recurso sin explotar” en el mundo.

“Leila tuvo una visión sobre llevar la dignidad del trabajo y la promesa de un salario digno a los más vulnerables del mundo”, dijo un colega.

Leila Janah, una emprendedora social que empleó a miles de personas desesperadamente pobres en África e India con la ferviente creencia de que los trabajos, no los folletos, ofrecían el mejor escape de la pobreza, murió el 24 de enero en Manhattan. Ella tenía 37 años.

Hija de inmigrantes indios, Janah viajó a Mumbai, India, aproximadamente en 2005 como consultora de gestión para ayudar a hacer pública una empresa de tercerización. Paseando por la ciudad en auto rickshaw, pasó junto a un enorme barrio pobre. Pero después de llegar al centro de outsourcing, encontró un equipo de trabajadores de clase media educados. Pocos, si alguno, de los pobres cercanos estaban empleados allí.

“¿No podrían las personas de los barrios bajos hacer algo de este trabajo?”, Recordó haber pensado, en una entrevista con la revista Wired en 2015.

Resultó ser un momento estimulante para Janah, quien calificó el intelecto de las personas más pobres del mundo como “el recurso sin explotar más grande” en la economía global.

Comenzó Samasource en Nairobi, Kenia, en 2008 – “sama” significa “igual” en sánscrito – con el objetivo de emplear a personas pobres, por un salario digno, en trabajos digitales como etiquetado de fotografías y anotaciones de imágenes en lo que ella llamó centros de entrega en Kenia, Uganda e India. Los trabajadores generan datos que se utilizan para proyectos tan diversos como automóviles autónomos, tecnología de videojuegos y software que ayuda a los guardaparques en el África subsahariana a evitar la caza furtiva de elefantes.

Al menos la mitad de las personas contratadas por Samasource son mujeres, según la compañía.

“Leila tuvo una visión sobre llevar la dignidad del trabajo y la promesa de un salario digno a los más vulnerables del mundo”, Kennedy Odede, fundador y director ejecutivo de Shining Hope for Communities , una organización de base en Kenia que ha trabajado con Samasource, dijo por correo electrónico. A través de su trabajo, agregó, “los jóvenes comenzaron a ver diferentes posibilidades para su futuro”.

Los empleados de Samasource han trabajado bajo contratos con compañías como Microsoft, Google, Facebook, Walmart, Getty Images, Glassdoor y Vulcan Capital, una sociedad de cartera formada por Paul G. Allen , fundador de Microsoft.

La compañía ha ayudado a unas 50,000 personas, 11,000 trabajadores y sus dependientes, y evalúa regularmente si cumple con los requisitos de salario digno, dijo Wendy González, directora ejecutiva interina de Samasource, en una entrevista telefónica.

Otra empresa desarrollada por Janah es LXMI, una línea de cosméticos de lujo que tiene la misma misión que Samasource: contratar a personas marginadas y darles un salario decente. Comenzado en 2015, emplea a cientos de mujeres pobres a lo largo del valle del río Nilo, principalmente en Uganda, para cosechar nueces Nilotica y convertirlas en una mantequilla que se exporta a los Estados Unidos para su uso en la producción de sus productos para el cuidado de la piel. Más personas han sido contratadas en otros países africanos y en India para cosechar otros ingredientes.

La idea de LXMI le llegó a Janah durante una visita a Benin, en África occidental, donde vio a la gente local cultivar nueces de karité , de las cuales se extrae mantequilla, en sus patios.

“Le dije: ‘Construyamos una industria de exportación pero solo para mujeres pobres'” , dijo a la revista Fast Company en 2016 . “Podemos resolver la pobreza y al mismo tiempo mejorar nuestra piel”.

Leila Chirayath nació el 9 de octubre de 1982 en Lewiston, Nueva York, cerca de las Cataratas del Niágara. Su padre, Sahadev Chirayath, es ingeniero estructural; su madre, Martine Janah, tenía varios trabajos, incluyendo cortar cebollas en un restaurante de Wendy’s, luego de emigrar a los Estados Unidos. Leila comenzó a usar el apellido de su madre profesionalmente hace unos 10 años.

El deseo de Leila de ayudar a mejorar el mundo ganó fuerza cuando estaba en la escuela secundaria y se unió al capítulo local de la Unión Americana de Libertades Civiles. Durante la escuela secundaria, fue a una zona rural de Ghana como parte de un programa internacional de intercambio de estudiantes para enseñar a niños ciegos; ella aprendió Braille mientras estuvo allí.

“Nunca había experimentado algo como la pobreza que vi allí” , dijo en una entrevista con Hearts on Fire , una organización dedicada al cambio social. “Me ayudó a comprender cómo la pobreza oprime a las personas”.

Janah dijo que el trabajo realizado en Samasource subrayó su fe en proporcionar trabajos decentes a las personas pobres. Si bien la mayoría de los empleados de la compañía ocupan puestos de nivel inicial, algunos se han mudado a puestos gerenciales y otros han comenzado sus propios pequeños negocios.

Dean Karlan, profesor de economía y finanzas en la Universidad Northwestern y fundador de ImpactMatters, que mide la efectividad de los grupos sin fines de lucro, dijo que Samasource había logrado su misión.

“Estaba centrado en la creación de trabajo para los más pobres”, dijo en un correo electrónico, y sus resultados “fueron respaldados por sofisticados sistemas de datos que mostraron que obtuvieron resultados”.

En su blog en 2018, la Sra. Janah describió los desafíos de ser una emprendedora social.

“Estamos peleando la batalla de dar a luz una nueva empresa”, escribió, “al mismo tiempo que tratamos de mostrarle al mundo que podemos inyectar un sentido de justicia en el negocio en sí mismo, en lugar de simplemente tratar de obtener ganancias”.

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